Ein Wasserbüffel bewegt sich langsam durch einen schattigen Wald auf der Insel Rinca. Es ist Trockenzeit, daher raschelt das Gras bei jedem Schritt und es ist drückend heiß. Ohne Vorwarnung platzt ein massives Reptil - so groß wie ein ausgewachsener Mann - durch das Gebüsch. Es ist ein Komodo-Drache und bevor der Büffel reagieren kann, landet er einen tiefen Biss auf dem Oberschenkel des Säugetiers.



Der Büffel schüttelt seinen Angreifer ab und entkommt, bricht jedoch 36 Stunden später zusammen. Sein Körper wird von septikämischen Bakterien verwüstet, die von seinem saurischen Angreifer eingeschleppt wurden. Mit disziplinierter Geduld beansprucht der Drache seinen Preis innerhalb einer Stunde.



Die Verwendung von Waffenbakterien scheint eine unglaubliche und einzigartige Jagdstrategie zu sein, und das wäre es auch - außer dass das obige Szenario überhaupt nicht so funktioniert, wie Komodo-Drachenbisse funktionieren.



Komodo-Drachen haben einen wohlverdienten Ruf als effektive und brutale Raubtiere erlangt, die auf ihren kleinen indonesischen Inselhäusern alles terrorisieren, von Affen bis hin zu Vieh. Zu diesem Ruf gehört auch ein Mund voller angeblich pathogener Bakterien, mit dem die Drachen große, schwer zu erobernde Beute über eine Art „Knabberei des Todes“ infizieren.

In Wirklichkeit sind Drachenmünder völlig frei von diesem mikroskopisch kleinen Bissverstärker, und Forschungen der letzten Jahre haben gezeigt, was diese Rieseneidechsen anstelle von Bakterien verwenden können: Gift.

Zwei erwachsene Komodo-Drachen ruhen sich auf Rinca Island aus. Foto: Jake Buehler



Die Entstehung eines Mythos

Um fair zu sein, die Idee, dass Komodo-Drachen mörderisch schmutzige Chompers tragen, ist nicht in einer städtischen Legende verwurzelt - bis vor relativ kurzer Zeit war dies die einzige Erklärung, für die sich Wissenschaftler wirklich stark gemacht haben.

Die Hypothese begann in den 70er und 80er Jahren, ungefähr zu der Zeit, als Herpetologe Walter Auffenberg verbrachte ein ganzes Jahr auf der Insel Komodo und studierte, wie die Drachen lebten und jagten. Zuvor waren die Drachen für ihren Status als die größten Eidechsen der Welt und ihre offensichtliche Gefahr für Mensch und Tier bekannt, über ihre Biologie oder ihr Verhalten war jedoch wenig bekannt.

Auffenberg erzählte, dass Drachen Wasserbüffel angreifen würden, die - so groß wie die Eidechsen - die Reptilien bei weitem überwogen. Oft konnten die Drachen ihr Ziel nicht töten, indem sie das Tier einfach beißen und verwundeten, bevor es entkam. Aber der Büffel hielt nicht lange an. Innerhalb weniger Tage würden sie einer bösen, systemischen Infektion erliegen und für die Drachen der Insel leicht zu besiegen sein. Als Auffenberg vorschlug, dass die Krankheit möglicherweise vom Drachenbiss herrührt, wurde das Konzept einer waffengeschützten Infektion als einzigartiges Mittel, um Beute zu töten, die viel größer und mächtiger ist als man selbst, zu verlockend, um nicht als echte Möglichkeit zu unterhalten.

Bild: Arturo de Frias Marques / Wikimedia Commons

Die Giftdebatte

Die Idee des Bakterienbisses hielt jahrzehntelang an und wurde durch Untersuchungen gestützt, bei denen Bakterien in Komodo-Drachenmäulern identifiziert wurden, die als „potenziell pathogen“ gelten.Aber im Jahr 2013 Bryan Fry, Forscher an der Universität von Queensland, und seine Kollegen brachten die Idee zur Ruhe.

Fry und sein Team analysierten Bakterienproben aus Drachenmäulern und fanden keine Arten der Mundflora, die sich wesentlich von denen anderer Fleischfresser unterschieden. Sie stellten auch fest, dass die in früheren Arbeiten identifizierten Bakterien meist häufige, harmlose Arten waren und dass die einzige, angeblich septikämische Sorte nicht im Drachenmaul auftauchte. Am Ende sind die Bakterien im Drachenmaul ziemlich nah an dem, was in und auf den letzten Mahlzeiten oder in der Umgebung der Reptilien lebt.

Ein Teil des Mythos von Bakterienbissen ist, dass Komodo-Drachen ihre giftigen Krieger züchten, indem sie verrottende Fleischstücke aus früheren Mahlzeiten in und um den Mund haben, die von reichlich Speichel durchtränkt sind. In Wirklichkeit sind Drachen anfangs unordentliche Esser, reinigen sich aber nach dem Schlemmen sofort gut. Bei sorgfältiger Mundhygiene ist die ganze Sache mit dem „giftigen Leichenmund“ kaum vorstellbar.

Aber nur weil die Reißzähne der Drachen nicht krank sind, heißt das nicht, dass sie auf andere Weise nicht besonders tödlich sind.

Fry und sein Team hatten in den Jahren vor der Entdeckung der Mundflora etwas Ungewöhnliches an den Drachen bemerkt. Zum einen veröffentlichten die Forscher 2006 Ergebnisse, die darauf hindeuten, dass Komodo-Drachen und ihre nahen Verwandten, gemeinsame Vorfahren von Monitoreidechsen (wie Drachen) und Schlangen, auf gemeinsamen, vergrabenen Giftgenen beruhen wäre im Leben giftig gewesen . Drei Jahre später argumentierte das Team, dass sie gefunden hatten physikalische Hinweise auf Giftdrüsen in Komodo Drachenkiefer, und dass die Drüsen Proteine ​​produzierten, die wahrscheinlich bei gebissenen Opfern massive Blutdruckeinbrüche verursachten.

Es wird vermutet, dass dieses Gift zusammen mit den scharfen, zurückgebogenen Zähnen der Drachen wirkt, die Fleisch und Arterien mit unübertroffener Leichtigkeit zerreißen können. Die Kombination aus extremem physischem Trauma und den Auswirkungen des Giftes kann zu einem katastrophalen und schnellen Blutverlust führen. Der Drachenbiss hat sich möglicherweise so entwickelt, dass die Beute schnell ausblutet und keine lange, langwierige Krankheit ausgelöst wird.

Was isst wirklich Wasserbüffel?

Aber auch diese Erklärung steckt nicht hinter den septischen Büffeln, die ihren Schöpfer treffen. Für dieses Phänomen spielen Bakterien sicherlich eine zentrale Rolle, nur nicht so, wie Wissenschaftler ursprünglich dachten.

Ein Wasserbüffel in einem Waldgebiet auf Rinca Island Foto: Jake Buehler

Komodo-Drachen haben sich nicht wirklich entwickelt, um Wasserbüffel zu jagen und zu essen, und keine der beiden Arten ist wirklich rein einheimisch. Die Drachen selbst gelten heute als Reliktpopulation einer ehemals großen Anzahl von Rieseneidechsen, die einst in ganz Australasien lebten und sich jetzt auf einige kleine, staubige Inseln beschränken. Wasserbüffel wurden vor einigen tausend Jahren von Menschen auf die winzigen Inseln Komodo und Rinca gebracht.

Drachen haben sich mit ziemlicher Sicherheit entwickelt, um viel handlichere Beute zu fressen, Dinge, die eher die Größe eines Hundes oder eines zierlichen Schweins haben. Tiere sind vielleicht viel leichter zu überwältigen und bluten in kurzer Zeit aus.

Hier sind Drachen; die Landschaft der Insel Rinca in der Trockenzeit 2014 Foto: Jake Buehler

Moderne Komodo-Drachen kommen zurecht und stürzen sich auf Büffel, wenn sie keinen jungen Hirsch oder Affen schnappen können. Die Büffel erleiden höchstens tiefe Schnittwunden, aber keine tödlichen Verletzungen. Dann schmollen sie in einem Schlammwall. Auf dem asiatischen Festland haben Wasserbüffel Zugang zu zahlreichen Sümpfen und Mooren, aber im Land der Drachen sind sie auf schlammige Gruben beschränkt, die häufig mit ihrem eigenen Kot kontaminiert sind.

Dies ist natürlich eine infektionsreife Umgebung, wenn klaffende Wunden betroffen sind.

Ein Wasserbüffel, der das Schlammwälzverhalten demonstriert, das möglicherweise hinter den Infektionen nach einem Drachenbiss steckt. Foto: Jake Buehler

Es ist möglich, dass die sagenumwobenen Infektionen auf diese Weise tatsächlich aufgetreten sind, sodass Drachen nach einem einzigen, zerreißenden Angriff endlich satt werden können. Dies würde bedeuten, dass die Drachen nur Glück haben, dass Wasserbüffel sich bei Verletzungen so selbstzerstörerisch verhalten. Die Verwirrung über den Drachenbiss kann das Ergebnis einer merkwürdigen ökologischen Situation sein, in der sich die Drachen und die großen Säugetiere der Insel befinden.

VIDEO: Komodo Dragon Envenoms Buffalo

Über das mutmaßliche Gift der Komodo-Drachen muss noch viel geforscht werden, da zu diesem Zeitpunkt noch nicht ganz klar ist, was die entdeckten Verbindungen überhaupt bewirken oder wie das Gift wirken würde. Eines ist jedoch klar: Der Mund des Drachen ist zwar ein böses, mächtiges räuberisches Instrument, aber kein schmutziges.