Illustration von Epicyon haydeni (einem Hyänenhund), der seine Beute Synthetoceras tricornatus angreift. Illustrator: Roman Yevseyev

Unter den heutigen Fleischfressern sind Hunde, Wölfe und ihre Verwandten (bekannt als Caniden) einzigartig. Ihre Schnauzen sind lang und schmal - im Gegensatz zu den kurzen, kompakten Gesichtern von Katzen und Wieseln - und viele von ihnen sind packjagende, ausdauernde „Verfolgungsräuber“, die ihre Beute bis zur Erschöpfung laufen lassen.





Aber vor Millionen von Jahren war die Welt voll von anderen Gruppen von Fleischfressern, die diesen „hundeartigen“ Look und Lebensstil ausprobierten.Einige sahen und handelten sehr ähnlich wie die Caniden, die wir heute kennen, aber sie entwickelten diese Merkmale unabhängig voneinander - ähnlich wie die kürzlich ausgestorbenes Thylacin hatte auffallend hundeartige Züge, obwohl es sich um ein Beuteltier handelte, das mehr als 100 Millionen Jahre von den Caniden getrennt war.

Diese verlorenen Tiergruppen hatten ähnliche Merkmale wie andere Fleischfresserfamilien und ließen sie wie unmögliche Hybriden moderner Raubtiere erscheinen. Viele dieser „nicht ganz Hunde“ waren in Größe und Form modernen Caniden ähnlich. Aber andere waren wirklich massive Apex-Raubtiere, die als albtraumhafte Versionen des besten Freundes des Menschen über die Landschaft herrschten.



Künstlerische Rekonstruktion von Amphicyon ingens. Illustrator: Roman Yevseyev

Bärenhunde

Wenn Sie vor 10 Millionen Jahren aus Ihrer Zeitmaschine in die schwülen, spärlichen Wälder von West-Nebraska getreten sind, besteht eine gute Chance, dass Sie auf einen einsamen Bärenhund stoßen, der durch Gras und Unterholz trudelt. Trotz des Namens waren diese Tiere weder Bären noch Hunde. Sie bildeten vielmehr eine eigenständige Familie - Amphicyonidae - und wurden vor etwa 40 bis 5 Millionen Jahren auf den nördlichen Kontinenten gefunden.



Die frühesten Bärenhunde waren klein und fuchsartig und liefen auf den Zehenspitzen wie Hunde und Katzen. Diese kleinen Arten lebten im Schatten von Creodonten - primitive Raubtiere, die zig Millionen Jahre später aus dem Bild verschwanden. Bärenhunde nahmen an vielen Stellen die räuberische Flaute auf, wuchsen an Größe und nutzten neue Lebensräume, als sich der Planet abkühlte und die Wälder weltweit schrumpften.

Später in ihrer Entwicklung waren einige Arten absolut monströs geworden.



Skelett von Amphicyon ingens, einem massiven Bärenhund, im Amerikanischen Naturkundemuseum in New York City Foto: Clemens v. Vogelsang

Amphicyon riesigDer vor etwa 20 bis 9 Millionen Jahren in Nordamerika beheimatete Titan war weit über eine halbe Tonne schwer - deutlich schwerer als ein durchschnittlicher Eisbär. Wie viele spätere Bärenhunde ging es wie ein Bär auf seinen riesigen Handflächen, hatte aber einen niedrigen, länglichen Körper, einen langen Schwanz wie ein Hund und einen Kopf, der eher dem eines Wolfes ähnelte und mit knochenbrechenden Kiefern ausgestattet war.

Amphicyonsah aus wie eine Mischung aus Hund und Bär und lebte wahrscheinlich ein bisschen wie beide - sie jagten, zermalmten und zerrissen große, schnelle Beute wie Pferde oder Kamele, aßen aber auch von Zeit zu Zeit Beeren und Wurzeln.

Hundebären

Wenn Bärenhunde hundeartige Tiere waren, die sich ein bisschen wie Bären verhielten, dann waren Hundebären das genaue Gegenteil: bärenähnliche Tiere, die sich ein bisschen wie Hunde verhielten.

„Hundebären“ waren eine seltsame Gruppe von Raubtieren, die vor etwa 30 bis 5 Millionen Jahren in Eurasien und Nordamerika gefunden wurden. Sie bildeten eine inzwischen ausgestorbene Gruppe namens Hemicyonidae - 'Hemi-Cyon', was wörtlich 'Halbhund' bedeutet - und waren sehr eng mit modernen Bären verwandt. In der Tat werden Hundebären oft als ausgestorbener Teil der Bärenfamilie angesehen.

Restaurierung von Hemicyon auf einem Wandbild für das Smithsonian Museum der US-Regierung. Rekonstruktion: Jay Matternes

Hundebären bewegten sich und jagten trotz ihrer evolutionären Verwandtschaft mit Bären sehr ähnlich wie Caniden. Sie hatten lange Beine und liefen auf den Zehenspitzen, was sie für ihre Größe außergewöhnlich schnell auf den Beinen machte. Sie haben wahrscheinlich viel Zeit damit verbracht, Beute zu jagen. Hundebären hatten kurze Schwänze wie Bären, aber ihre Zähne waren darauf spezialisiert, Fleisch zu schneiden, so dass sie wahrscheinlich wenig gegen die alles fressenden Neigungen eines Bären hatten.

Sie erreichten nie ganz die gigantischen Ausmaße der Bärenhunde, mit denen sie ihre Welt teilten, aber einige Sorten - wieHemicyon- waren beunruhigend groß.Hemicyonwuchs mindestens auf die Größe eines großen Grizzlys, aber mit seiner Fähigkeit, über weite Strecken zu rennen und sich von Menschen zu ernähren, wäre es eines der beeindruckendsten Raubtiere seiner Zeit gewesen, besonders wenn man bedenkt, dass Hundebären möglicherweise Rudeljäger waren.

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Künstlerische Restaurierung vonEpicyon Haydeni.Illustrator: Roman Yevseyev

Hyänen-Hunde

Alle heute lebenden Caniden gehören zu einer einzigen Unterfamilie: Caninae. Aber für den größten Teil der Zeitspanne der Entwicklung von Hunden, Wölfen und Füchsen bis vor etwa 2 Millionen Jahren gab es andere Unterfamilien. Eine dieser ausgestorbenen Gruppen war Borophaginae - auch bekannt als 'knochenbrechende Hunde' oder 'Hyänenhunde'.

Hyänenhunde wurden nach ihren Schädeln benannt, die im Gegensatz zu anderen Caniden (und ähnlich wie Hyänen) dick, kräftig und mit riesigen Zähnen besetzt waren, die sich gut zum Knacken von Knochen eignen. Ursprünglich galten Hyänenhunde aufgrund ihrer Anpassung an die Knochenspaltung als spezialisierte Aasfresser, aber es ist wahrscheinlicher, dass sie in ihren Ökosystemen Top-Raubtiere auf Rudeljagd waren und ihre Beute im Gegensatz zu ihren empfindlicheren Wolfs-Cousins ​​vollständig verschlang.

Restaurierung von Borophagus, Teil eines Wandgemäldes für das Smithsonian Museum der US-Regierung. Rekonstruktion: Jay Matternes

Millionen von Jahren gehörten Hyänenhunde zu den wildesten und fähigsten Raubtieren in Nordamerika, obwohl viele zu einer Zeit, als viele Säugetiere in Jumbo-Größe über die Ebenen Nordamerikas wanderten, nicht besonders körperlich belastend waren.BorophagusZum Beispiel war er ungefähr so ​​groß wie ein kräftiger Kojote, aber wahrscheinlich der dominierende Fleischfresser seiner Zeit.

Einige Arten waren jedoch Ausreißer.Epicyon, ein frühes Mitglied der Gruppe, war wahrscheinlich der größte Canid aller Zeiten. Es war nicht so geschickt darin, Knochen zu zerquetschen und Mark zu schlürfen wie seine späteren Verwandten, aber es war so groß wie eine Löwin.

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Vor zig Millionen von Jahren war die Welt mit hundeartigen Raubtieren überfüllt, von denen einige in ihren Proportionen weltfremd und schrecklich waren. Aber sie alle sind ausgestorben, und nur eine bestimmte Einstellung zur „Hundestrategie“ - die cleveren, aber zerbrechlicheren Caniden - hat bis in die Neuzeit überlebt, was zeigt, dass es auf lange Sicht möglicherweise nicht besser ist, größer und schlechter zu sein.

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