RangerBot kann Dornenkronen-Seesterne mit nahezu perfekter Genauigkeit erkennen und töten. Bild: QUT

Wissenschaftler haben autonome Roboter eingesetzt, um Horden korallenfressender Seesterne zu vernichten, die das australische Great Barrier Reef stillschweigend zerstören.



In den letzten zehn Jahren hat eine Bevölkerungsexplosion von gefräßigen Dornenkronen-Seesternen (COTS) zu weit verbreiteten Schäden entlang des Riffs geführt, die bereits durch andere Bedrohungen wie Umweltverschmutzung, Korallenbleiche und Hurrikane gefährdet sind. Das astronomische Wachstum der Bevölkerung ist offenbar auf eine Vielzahl von Faktoren zurückzuführen, darunter landwirtschaftliche Abflüsse, die die Nahrung für Larven fördern, Überfischung ihrer Raubtiere und die Tatsache, dass sie wahnsinnig effizient wachsen und sich vermehren können.



Mit bis zu 21 Armen - alle mit giftigen Stacheln gefüllt - kann eine einzelne Person bis zu 65 Quadratfuß lebendes Korallenriff pro Jahr konsumieren. Zuerst positionieren sie ihren Körper auf der Koralle, dann extrudieren sie ihren Magen aus dem Mund, bevor sie Verdauungsenzyme absondern, die das Gewebe in eine Flüssigkeit auflösen, die die Starts aufnehmen können.

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Zum Glück ist Technologie hier, um das Riff zu retten - oder zumindest eine Beule zu machen. Mit dem Namen „RangerBots“ patrouillieren die Roboter auf der Suche nach COTS durch die Riffe, die sie mit einer Genauigkeit von 99,4% erkennen können. Sobald sie ihr Ziel identifiziert haben, injizieren die Roboter ein Derivat der Galle, das den Seestern (aber nicht das Riff) in 20 Stunden oder weniger tötet.



Hinter der genialen Erfindung steht der Robotiker der Queensland University of Technology Matthew Dunbabin , der durch einen Zuschuss von 750.000 US-Dollar von Google unterstützt wird. Dunbabin wollte einen Konservierungsroboter entwickeln, der von jedem Forscher leicht bedient werden kann, und genau das tat er - es dauert anscheinend nur 15 Minuten, um zu lernen, wie man RangerBot bedient.

Die Unterwasserdrohne navigiert in ihrer Umgebung mithilfe von „Robot-Vision“, um Hindernisse zu erkennen, und kann auch die Gesundheit der Riffe überwachen, indem sie Daten zur Wasserqualität, zu Schädlingsarten, zur Verschlammung und zur Verschmutzung sammelt.

'RangerBot kann fast dreimal länger unter Wasser bleiben als ein menschlicher Taucher, mehr Daten sammeln und unter allen Bedingungen und zu jeder Tages- und Nachtzeit arbeiten, auch wenn es für einen menschlichen Taucher möglicherweise nicht sicher ist', sagte Dunbabin ein Statement.



Dunbabin hofft, dass seine RangerBots nicht nur bestehende Teile des Great Barrier Reef retten können, sondern auch andere in Zukunft schützen können, indem sie frühzeitig Warnsignale für COTS-Ausbrüche erkennen.

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