Eine kleine Population winziger orangefarbener Krokodile lebt in Regenwaldhöhlen in Gabun.

Bekannt als Zwergkrokodile (Osteolaemus tetraspis) erreicht diese afrikanische Art nur eine durchschnittliche Länge von 4,9 Fuß und wiegt zwischen 40 und 70 Pfund. Aufgrund ihrer geringen Größe besteht der größte Teil ihres Schutzes aus einem stark gepanzerten Nacken, Rücken und Schwanz. Sie haben auch Osteoderme (knöcherne Ablagerungen) an ihren Bäuchen und Unterseiten ihres Halses.



Im Jahr 2010 Explorer Olivier Testa war Teil der Expedition in Gabuns Abanda-Höhlensystem nach dem Hinweis, dass dort eine Population von Zwergkrokodilen lebte.



Während einige Krokodilarten in Zeiten der Dürre unter der Erde fliehen, sind diese Tiere langfristige Höhlenbewohner.

Regenwald von Gabun, Bild: Axel Rouvin

Diese Population kann aufgrund der Fülle von Kricket und Fledermäusen, die dort leben, auf unbestimmte Zeit in den Höhlen bleiben, so der Krokodilexperte Matthew Shirley von der Stiftung für das Konservatorium für seltene Arten . Fledermäuse fallen buchstäblich von der Decke ins Wasser, um die einfachste Mahlzeit der Welt zu erhalten.



Aufgrund dieser Überfülle an einfacher Ernährung sind diese Krokodile in ausgezeichnetem Zustand - sogar besser als ihre Waldkollegen. Trotzdem ist die Bevölkerung relativ klein, wahrscheinlich um die 50.

Experten bemerkten, dass die Männchen blasser und heller orange waren, als sie tiefer in die Höhle gingen. Der Grund für ihren Orangeton ist nicht das, was Sie erwarten könnten. Die einzigartige Färbung ist das Ergebnis der Krokodile, die in der großen Menge Fledermaus-Guano im Wasser herumschwimmen. Wir können dieses Zeug nicht erfinden.

Bild: David Black

Fledermaus Guano macht das Wasser basisch, was die Haut erodiert und ihre Farbe ändert.



Während diese unterirdischen Krokodile in der Höhle hergestellt werden, müssen sie während der Regenzeit den Kontakt zur Außenwelt aufrechterhalten. Höhlenbewohnende Krokodile können sich leider nicht in den Höhlen vermehren.

Erklärte Shirley Neuer Wissenschaftler 'Es ist eine Sache der Brutökologie: Sie brauchen große Mengen verrottender Vegetation, um ihre Eier hineinzulegen.'

Nach der Regenzeit kehren die Krokodile mit ihren Nachkommen in die Höhlen zurück.

Forscher, die genetische Beweise analysieren, haben herausgefunden, dass sich diese Krokodile von ihren im Freien lebenden Verwandten trennen. Diese Studien haben gezeigt, dass die in Höhlen lebenden Krokodile als isolierte genetische Gruppe hervorstechen, die vor Tausenden von Jahren umgeleitet wurde.